Marie Curie

INFANCIA(1867-1891)

Marie Sklodowska, o Manya, como afectuosamente la llamaban, nace el 7 de Noviembre de 1867 en la capital de Polonia (por aquel entonces  zarista). Su futura vocación por la ciencia posiblemente le viniera influida por la profesión de su padre, profesor de física y matemáticas. Con tan sólo diez años, Marie y sus hermanos quedaron huérfanos, su madre moría de tuberculosis a los 42 años. En aquella época, su padre se vio obligado a aceptar puestos académicos cada vez más bajos, por lo que,  decidió internar a sus hijos en un colegio. A pesar de los duros momentos que estaba pasando, Marie fue una alumna excelente, que destacaba claramente entre sus compañeros.

Una vez graduada en la enseñanza media, tanto ella como su hermana Bronya, movidas por el ansia de comenzar unos estudios superiores, comenzaron a acudir cada noche a la Universidad Flotante de Varsovia. Esta escuela ilegal, obtuvo su nombre por el hecho de que sus clases se impartían en distintos lugares, con el objetivo de evadir la mirada vigilante de las autoridades zaristas. Los estudiantes esperaban que su movimiento popular de educación aumentaría la probabilidad de  la liberación de Polonia.

 “Fue uno de esos grupos de jóvenes polacos que creía que la esperanza de su país estaba en un gran esfuerzo para desarrollar la fuerza intelectual y moral de la nación …. nos pusimos de acuerdo entre nosotros mismos para dar cursos nocturnos, cada uno lo que la enseñanza que mejor conocía “-. Marie Curie

Durante tres años, desde 1886 hasta 1889, Marie trabajó como institutriz para la familia de los Zorawski . Marie se traslado a su casa para ocuparse de la educación de los hijos. Parte del sueldo que ganaba lo enviaba a su hermana Bronia, quien acababa de trasladarse a París a estudiar medicina.

ESTUDIANTE EN PARÍS (1891-1897)

Tres años después, en el otoño de 1891, Marie se matricula en el curso de ciencias de la Sorbona. Hasta ese momento no existía ninguna mujer inscrita en dicho curso superior de la escuela de ciencias. En un principio se aloja en casa de su hermana Bronia y vive con ella y su marido durante una temporada. Pero dada la lejanía de ésta a la universidad, Marie decide irse a vivir sola a un apartamento en el barrio latino de París.

Este apartamento, muy modesto, cubría únicamente las necesidades básicas que pudiera tener un estudiante. Se dice que durante este tiempo apenas comía y se mantenía en calor solamente tapándose con su propia ropa, a pesar de ello, continuaba ensimismada con sus estudios dedicándole todo el tiempo del que disponíaEn la primavera de 1894 se licencia en ciencias físicas y un año después en matemáticas.

Justo después de obtener su primera licenciatura, Marie comienza a trabajar en el laboratorio como ayudante de Pierre Curie. En una sencilla ceremonia civil en julio de 1895, se convirtien en marido y mujer. Fruto de este matrimonio, nacen sus dos hijas Irene (1897) y Eva (1904).

SUS AVANCES CIENTÍFICOS (1897-1904)

En 1896, Henri Becquerel descubre un nuevo tipo de radiación en algunos minerales del uranio, la pechblenda en especial. La pechblenda es un mineral, una variedad masiva y probablemente impura de la Uranita (UO2), mineral muy radiactivo.  Comprobó que las radiaciones emitidas eran semejantes a los rayos X pero no tenían nada que ver con la fluorescencia, puesto que la emisión no dependía de la exposición del mineral a  la luz y sólo era producida por las sales de uranio, mientras que otras sustancias fluorescentes no la emitían. Los rayos emitidos se denominaron rayos Becquerel.

El fenómeno descubierto por Becquerel fue estudiado por Pierre y Marie Curie. Marie Curie investigó qué elementos emitían rayos Becquerel. Midiendo la intensidad de la radiación emitida por todos los elementos conocidos, encontró que únicamente el torio y el uranio emitían estas radiaciones (actualmente se conocen 40) y bautizó el fenómeno con el nombre de radioactividad (hoy radiactividad). La intensidad de la radiación era proporcional a la cantidad de elemento emisor, de lo cual se deducía que el fenómeno era una propiedad atómica. Observó que algunos minerales de uranio eran más activos de lo que hubieran debido serlo si toda la actividad emisora fuera debida al uranio y supuso la existencia de un elemento desconocido con una capacidad emisora muy superior a la del uranio. Esta hipótesis se vio confirmada con el descubrimiento de dos nuevos elementos, el polonio y el radio, gracias a la utilización de un espectroscopio. El polonio sólo esta presente en minerales de uranio, a razón de 100micro gramos por tonelada.

A partir de entonces, Marie se concentró en la obtención de un gramo radio metálico, lo cual logró en colaboración con A. Debierne.  Tiempo después  Marie decide donar este gramo de radio a la investigación científica.

Como consecuencia de ello en poco años obtienen el reconocimiento a sus estudios reflejados en dos premios noveles; en 1903 reciben el premio nobel de física “por los fenómenos de radiación descubiertos”, y en 1911 el premio nobel de química “en reconocimiento de sus avances en la química por el descubrimiento de los dos nuevos elementos “. En este último, Pierre no está presente, debido a su trágica muerte en 1906, Marie queda viuda y continúa sus investigaciones por cuenta propia. En este momento Marie se convierte en la única mujer hasta entonces en ser reconocida con un  premio de tanto renombre, y en la primera persona en recibir dos.

Tras la muerte de su marido, Marie comienza a trabajar con el físico Langeving, quien fue alumno de Pierre y con quien tuvo un romance. Como consecuencia de ello, y conjuntamente con la especulación sobre las creencias religiosas y su nacionalidad polaca, Marie tiene problemas para ocupar el puesto en la cátedra que dejó vacante su marido.

En 1911 ambos, junto con otros 22 científicos más, participan en la conferencia Solvay, reunión que fue posible gracias al mecenazgo de un industrial belga (Ernest Solvay), con la finalidad de analizar “la teoría de la radiación y de los cuantos”.

En 1914, año en que estalla la primera guerra mundial, La Sorbona y el instituto Pasteur  fundan el Instituto del radio, que estaba dividido en dos secciones: un laboratorio de radiactividad, dirigido por Marie Curie, y otro dedicado a las investigaciones biológicas y al estudio del tratamiento del cáncer, dirigido por un médico eminente.  Marie dona a este instituto el gramo de radio que extrajo de la pechblenda (un mineral de uranio). Desde entonces El Instituto del Radio genera productos necesarios para el cuidado de los heridos (las emanaciones radiactivas parecían acelerar la curación de las heridas). [Hoy en día, hacer algo así sería considerado algo criminal, pero entonces era algo lógico]. Hasta el final de su vida, el instituto se convertiría en su principal preocupación.

En 1918 Marie decide crear un equipo de expertos en radiología para ayudar a los médicos de los hospitales de campaña, con el fin de atender a los soldados heridos. Marie irá como voluntaria al frente al volante de su  “petite Curie“, (un vehículo equipado con material radiológico móvil) y formará a su hija de 18 años, Irene, para que pueda ir a los hospitales de campaña a hacer radiografías.

Tres años después,  las mujeres norteamericanas reunieron cien mil dólares, el valor de un gramo de radio, para donárselos, a Marie; a cambio le pidieron que hiciera una visita a los Estados Unidos. Marie vaciló, pero impresionada por tanta generosidad, dominó sus temores y aceptó por primera vez en su vida, a la edad de cincuenta y cuatro años, las obligaciones de una importante visita oficial.

Todas las universidades norteamericanas invitaron a Marie; en todas partes le otorgaron medallas, títulos y grados honoríficos.

Desde entonces Marie se dedica por completo al instituto del radio. Sólo unos meses más tarde de su última visita a Polonia, en la primavera de 1934, Curie, después de quedarse ciega, murió, el 4 de julio de 1934, en la Clínica Sancellemoz, cerca de Passy (Alta SaboyaFrancia), a causa de una anemia aplásica, probablemente debida a las radiaciones a las que estuvo expuesta en sus trabajos, y cuyos nocivos efectos eran aún desconocidos. Fue enterrada junto a su marido en el cementerio de Sceaux, pocos kilómetros al sur de París.

CONTRIBUCIÓN A LA CIENCIA

Tal y como se exponía en su biografía, Marie Curie fue una de las investigadoras más importantes de la historia de la ciencia. Su esfuerzo y dedicación dieron como resultado importantes avances no sólo en el mundo de la física y la química, sino también en el de la medicina e incluso el armamentístico y el de la industria de la energía.

En cuanto a la medicina, como ya se ha comentado, fue Marie la encargada de realizar las primeras radiografías. Gracias a ellas, Marie ayudó en los hospitales de campaña durante la primera guerra mundial y hoy día siguen siendo una herramienta indispensable para la detección de anomalías y enfermedades, con la diferencia de que hoy tenemos constancia de su peligro y se toman las precauciones necesarias para no estar tan expuestos a las radiaciones.

Por otro lado, el descubrimiento de los Curie, lleva a un grupo de científicos, tanto en el proyecto Manhattan como en el proyecto Uranio a investigar sobre sus posibles aplicaciones en el uso de bombas, lo cual consiguieron el 6 y 9 de agosto de 1945 al final de la segunda guerra mundial, con el bombardeo de las ciudades de Hirosima y Nagasaki. Esto bombardeos demostraron el poder destructor de la radiación. Se estima que hacia finales de 1945, las bombas habían matado a 140.000 personas en Hiroshima y 80.000 en Nagasaki, aunque sólo la mitad había fallecido los días de los bombardeos. Entre las víctimas, del 15 al 20% murieron por lesiones o enfermedades atribuidas al envenenamiento por radiación. Desde entonces, algunas otras personas han fallecido de leucemia (231 casos observados) y distintos cánceres (334 observados) atribuidos a la exposición a la radiación liberada por las bombas. En ambas ciudades, la gran mayoría de las muertes fueron de civiles.

En 1954, nueve años después del fin de la guerra, se construye la primera central nuclear en la URSS ,siendo el único país con una central de estas características, hasta que en 1957 Reino Unido construyo dos centrales. En estos primeros años de funcionamiento de las centrales nucleares, los países toman con cautela su implantación, debido en gran medida a la asociación de la energía nuclear con el uso militar. Ya en este primer periodo se produjeron accidentes como los de Mayac (Rusia), que produjo la muerte de más de 200 personas, y Windscale (Reino Unido), que contamino una zona de 500 km2, los cuales no salieron a la luz hasta años más tarde, favoreciendo la proliferación de estas centrales.

 

Opinión personal.

No son pocas las líneas en las que se puede resumir la vida de esta gran mujer  que supo hacerse un hueco entre los mejores en un mundo exclusivo para hombres.

La dedicación y el esfuerzo constante de Marie  hicieron que la física se convirtiera en el eje central de su vida.  El resultado de ello la ha convertido en una de las investigadoras más importantes en el mundo de la ciencia. Además, Marie demostró que era una mujer humilde y preocupada por los demás.  Dio a la luz todos y cada uno de los resultados que obtuvo sin esperar jamás compensación económica alguna. Siempre que pudo los utilizó para ayudar en lo que sirvieran, como bien dejó reflejado en su actuación en la primera guerra mundial conduciendo su “petit curie” para ayudar en los hospitales de campaña.

Probablemente si Marie hubiese estado presente en la creación de las bombas atómicas se hubiese opuesto por completo, siempre buscó la manera de que sus descubrimientos fuesen útiles y constructivos para los demás.

Bibliografía:

http://www.aip.org/history/curie/contents.htm

http://es.wikipedia.org/wiki/Marie_Curie

http://es.wikipedia.org/wiki/Pechblenda

http://www.biografiasyvidas.com/biografia/c/curie.htm

Una respuesta a Marie Curie

  1. galeanojav dice:

    Isabel,

    excelente trabajo de Marie Curie. Nos ha gustado mucho le estructura y lo bien que te has documentado. Has contado hasta pequeños detalles. Y has dado tu opinión personal.

    Muy buen trabajo.

    Si tuvieses que buscar un punto negativo de Marie, ¿cuál sería para tí?

    Los profes de CICO.

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