Richard Feynman

Reflexión sobre la vida y obra de Richard Feynman

Richard Phillips Feynman (Nueva York, Estados Unidos, 11 de mayo de 1918 – Los Ángeles, California, Estados Unidos, 15 de febrero de 1988) fue un físico estadounidense, considerado uno de los más importantes de su país en el siglo XX. Su trabajo en electrodinámica cuántica le valió el Premio Nobel de Física en 1965, compartido con Julian Schwinger y Sin-Ichiro Tomonaga. En ese trabajo desarrolló un método para estudiar las interacciones y propiedades de las partículas subatómicas utilizando los denominados diagramas de Feynman. En su juventud participó en el desarrollo de la bomba atómica en el proyecto Manhattan. Entre sus múltiples contribuciones a la física destacan también sus trabajos exploratorios sobre computación cuántica y los primeros desarrollos de nanotecnología.

–         Contexto histórico: el Proyecto “Manhattan” y la Segunda Guerra Mundial.

La Primera Guerra Mundial supuso un cambio sustancial en cuanto al concepto de guerra se refiere, tal fue su impacto en la sociedad europea que el pesimismo inundó la población y las relaciones internacionales cambiaron drásticamente. La Gran Guerra, como también fue llamada, se caracterizo también por el uso de nuevas armas fruto de profundas investigaciones científicas y tecnológicas cuyas consecuencias quedan reflejadas en la adopción de nuevas tácticas de guerra dada la capacidad de aniquilación de esta nueva tecnología.

El fin de la guerra se produjo en 1918 con unos combatientes exhaustos y deseosos de terminar con el enfrentamiento pero deseosos también de vencer, la firma de los diferentes tratados que dejó a la derrotada Alemania en una posición de humillación y precariedad ante la insistencia francesa provocaron que las históricas rivalidades no desaparecieran, es más, aumentaron con el auge del ultranacionalismo militante de la ultraderecha europea. Hitler fue el mayor ejemplo de ello que promovió un programa militar de rearmamento y renovación tecnológica.

La proximidad de una nueva guerra insto a los países a preparar sus ejércitos y a promover la investigación tecnológica en el campo de lo bélico, Alemania fue la primera en desarrollar un programa nuclear propio dado el gran talento de sus científicos, pero países como los EEUU o la URSS también estaban interesados en ello, Alemania se quedo cerca de conseguir la bomba pero sufriría la derrota total antes de que ello sucediera. Este dudoso privilegio lo tuvo primeramente EEUU a la altura de 1945 gracias a la decisiva colaboración de los científicos alemanes que o bien huyeron durante el nazismo, o bien llegaron a América tras la derrota alemana.

Ante el temor que los alemanes lograsen construir bombas nucleares a través de sus propias investigaciones científicas, el presidente estadounidense, Franklin D Roosevelt firmó la autorización en 1942 para el inicio del Proyecto Manhattan, el cual costó unos 2 mil millones de dólares, lo que sería unos 22 mil millones en valores actuales y dió empleo a más de 130.000 personas. Como resultado de las investigaciones y pruebas llevadas a cabo por los científicos del Proyecto Manhattan, el 16 de julio de 1945 se realizó en el obraje de prueba, en desierto de Nuevo México la primera detonación de una bomba atómica en la historia de la humanidad. Esta primera bomba nuclear tenía el nombre código “Gadget”, el cual significa en español “Artefacto”. El Gadget era una bomba de plutonio 239 de implosión, similar al “Fat Man” (El Gordo), que era la bomba que se arrojaría en Nagasaki el 9 de agosto de 1945. En cambio la bomba que se arrojó en Hiroshima el 6 de agosto de 1945 era un artefacto hecho con uranio 235, un isótopo de uranio muy raro.

–         La obra y el pensamiento de Richard Feynman

Richard Feynman desde pequeño se vio muy interesado por las ciencias, en particular por la física. Estuvo profundamente influido por su padre quien le animaba a hacer preguntas que retaban al razonamiento tradicional; su madre le transmitió un profundo sentido del humor, que mantuvo durante toda su vida. De niño disfrutaba reparando radios, pues tenía talento para la ingeniería. Experimentaba y redescubría temas matemáticos tales como la ‘media derivada’ (un operador matemático que, al ser aplicado dos veces, da como resultado la derivada de una función) utilizando su propia notación, antes de entrar en la universidad. Su modo de pensar desconcertaba a veces a pensadores más convencionales.

Tras graduarse en Princeton un profesor le ofreció participar en el Proyecto Manhattan para la fabricación de la bomba atómica.  Estuvo presente en la prueba de la bomba en Trinity y declaró haber sido la única persona que vio la explosión sin las gafas oscuras proporcionadas, tras llegar a la conclusión de que bastaba con escudarse detrás del parabrisas de un camión para protegerse de los nocivos rayos ultravioleta.

Como joven físico, su papel en el proyecto estuvo relativamente alejado de la línea principal, y consistió en dirigir al equipo de calculistas de la división teórica, y después, junto a Nicholas Metropolis, colaboró en la implementación del sistema de cálculo mediante tarjetas perforadas de IBM. Feynman logró resolver una de las ecuaciones del proyecto escritas en las pizarras. Sin embargo los directores del proyecto ‘no comprendieron bien la física implícita’ y su solución no fue utilizada.

Repasar las contribuciones de Feynman a la física es recorrer la mayor parte de la física del siglo XX. Abrió nuevas vías en campos como la mecánica cuántica, la electrodinámica cuántica, la materia condensada, las interacciones y partículas elementales, la física no lineal o la información y la computación cuánticas. A esta larga lista se puede añadir también su papel pionero en la gravedad cuántica y en lo que ahora se llaman nanotecnologías. En 1965 recibió el premio Nobel de Física, compartido con J. Schwinger y S. Tomonaga, por sus trabajos en electrodinámica cuántica.

Es un tópico referirse a la excelencia de Feynman como comunicador. Muchos de los asistentes a sus clases y charlas recuerdan la fascinación que Feynman ejercía sobre la audiencia.

Finalmente se ha de decir que a pesar de ser un personaje controvertido, fue clave para el avance de la ciencia en el siglo XX. Sin su empuje en nuevos campos y sin su capacidad de popularización, la física difícilmente hubiera calado tanto en la cultura popular.

–         Bibliografía

http://es.wikipedia.org/wiki/Richard_Feynman

http://www.terceracultura.net/tc/?p=3130

http://www.biografiasyvidas.com/biografia/f/feynman.htm

3 respuestas a Richard Feynman

  1. sanchezoliva dice:

    Adrián veo que te has centrado más en los hechos científicos de este personaje y en distinguir, cómo su esencia personal ayudo al empuje como tú lo llamas a otras áreas de la ciencia. Después de leer tu post, creo que Feynman generaba cierto placer a la audiencia ya que decía cosas obvias e interesantes pero al mismo tiempo tan serias, con un tono siempre jocoso, es posible que por ello fuese tan atractivo de escuchar.

  2. melaniasanchezpanadero dice:

    Me ha gustado tu trabajo ya que me parece que has conceptualizado muy bien a Feynman en este duro contexto en el que vivió ya que permite hacernos una idea de las motivaciones y de como trabajo bajo las circunstancias en las que le toco vivir.

  3. juanvillaluenga dice:

    Has realizado un buen trabajo. Riguroso, bien documentado y ameno.

    La parte de tu valoración personal es muy breve y parece ser copiada de alguna de las fuentes que has consultado. Hubiera sido deseable que fuera fruto de tus reflexiones personales.

    Los profesores de CiCo.

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