James Franck

Breve Resumen

Científico del Proyecto Manhattan durante la Segunda Guerra Mundial, director de la división química en la Universidad de Chicago [1] (uno de los distritos que operaban el proyecto en investigación y control técnico del mismo)[2].

 

Biografía

James Franck (Hamburgo , 1882 – Göttingen, 1964), físico alemán que en primer lugar estudió química general un año por la Universidad de Heideberg (aunque otras fuentes menos fiables dicen que estudió jurisprudencia), carrera que abandonó cuando comenzó a estudiar física en la Universidad de Berlín, obteniendo el doctorado en 1906.

Su experimento más conocido fue realizado en 1914 junto con Heinrich Rudoplh Hertz (será explicado en el apartado “intervenciones científicas” más abajo).

Durante la Primera Guerra Mundial (1914-1918) sirvió en el Ejército Alemán, siendo laureado con la Cruz de Hierro de Primera Clase por su heroísmo en un total de dos ocasiones [3]; dicho mérito le capacitó para ser Jefe de la División de Física del Kaiser Wilhelm Gesellschaf (sociedad para el avance de la ciencia que durante el Tercer Reich estuvo implicada en operaciones científicas propulsadas por el régimen nazi).

En 1920 se hizo profesor de física experimental en la Universidad de Göttingen, mientras realizaba trabajos de física cuántica con Max Born.

No fue hasta 1925 cuando ganó el premio Nobel de física , fundamentalmente por su trabajo realizado en 1914 (por la evidencia experimental obtenida de la existencia de la transmisión de energía) junto con Hertz; en este mismo año propuso el llamado principio de Franck-Condon (que también será explicado en el apartado “intervenciones científicas”).

Debido a que era judío, se vio obligado a dejar su puesto como profesor al comienzo del régimen nazi (1933); permaneció durante un año en Copenhague [4], tras lo cual emigró a Estados Unidos donde se involucró en el Proyecto Manhattan. Allí fue director en la división química en la Universidad de Chicago, además de presidente / coordinador de un comité sobre problemas políticos y sociales que podría ocasionar la bomba atómica [5] junto con otros científicos como Leó Szilárd o Donald J. Hughes; este grupo fue conocido por la elaboración del llamado “Franck Report” [6], que recomendaba el no uso de bombas atómicas en Japón debido a que “sacrificarían el apoyo popular a través del mundo” .

Como dato curioso, el premio Nobel que ganó Franck y que permanecía en Dinamarca fue disuelto por su colega George de Hevesy en agua regia (una mezcla muy corrosiva de ácidos que normalmente se usa para obtener oro de gran pureza) tras la invasión nazi a este país para impedir que lo robasen, y más tarde fue restaurado.

Al terminar la Segunda Guerra Mundial, permaneció como profesor emérito hasta 1956 en la Universidad de Chicago y se casó con Hertha Sponer, su formadora en la Universidad de esta ciudad. A partir de aquí estuvo investigando sobre la fotosíntesis obteniendo la Medalla Rumford por sus investigaciones en 1955.

Murió el 21 de mayo de 1964 en una visita a Göttingen, el mismo año en que fue nombrado miembro de la Royal Society de Londres [8].

Contribuciones científicas

Aprovecho para mencionar las tres contribuciones más importantes:

1)      Premio Nobel de Física (1925):

Ganó este premio junto con Gustav Ludwig Hertz por “el descubrimiento de las leyes que gobernaban el impacto de un electrón en un átomo” [1].  Esta medía la pérdida de energía cinética en las colisiones, mostrando que realmente había estados excitados, como predecía el modelo de Bohr , que propuso que los electrones poseen una serie de órbitas  discretas y estables que son medibles alrededor (en lugar de orbitar en un espacio continuo ).

2)      Principio de Franck – Condon (1925):

Este principio fue formulado junto con Edward Condon, que la refinó, y consistía en la demostración de que los tránsitos electróinicos entre los niveles arriba mencionados son extremadamente rápidos, siendo entre estas transiciones las más probables aquellas que tienden a conservar el “número cuántico de vibración” [5], siendo este número el que cuantiza la energía de un oscilador armónico (esto es , un sistema que oscila en forma de onda sinusoidal).

3)      Medalla Rumford por sus investigaciones sobre fotosíntesis (1955):

Franck dedicó los últimos días de su vida a investigar el fenómeno de la fotosíntesis (convertir mediante la luz la materia inorgánica en orgánica), lo cual le valió el logro de esta medalla.

     

Papel desempeñado en el Proyecto Manhattan

El papel que le correspondió dentro del proyecto fue la dirección de un departamento químico, aunque sin duda su papel más relevante en el mismo fue el análisis de la problemátia social y política que podía entrañar el uso de una bomba atómica; este análisis fue consumado en 1945, siendo él el coordinador de un informe conocido como “Franck Report”, que como se expresó en su biografía trataba del no uso de bombas atómicas en Japón debido a que “sacrificarían el apoyo popular a través del mundo”  (recomendación de la que Harry Truman, ex -presidente de los Estados Unidos se desentendió, bombardeando con ataques nucleares Hiroshima y Nagasaki en 1945) [7].  Este informe fue incluso censurado en algunos pasajes a manos de los oficiales encargados del proyecto, con lo cual  no tuvo muy buena reputación.


Opinión personal

Tras haber leído sobre esta científico opino que tuvo una vida intensa científicamente, sabiendo destacar en campos dispares por lo que considero que tuvo una capacidad sintética brillante.

Él estuvo fundamentalmente marcado por las circunstancias de la Segunda Guerra Mundial, por lo que tuvo que adaptarse a las nuevas circunstancias; sí he valorado muy positivamente la redacción del documento “Franck Report”, el informe en el que, junto a otros colegas cientíicos, desrecomendaba altamente el uso de las armas porque podía producir una gran mancha en la opinión pública, dejando al gobierno exento de humanidad de cara a ella. Lamentablemente desoyeron esto provocando las catástrofes nucleares de Hiroshima y Nagasaki, con unas consecuencias completamente nefastas debido a la radiación nuclear; por otra parte y desde un margen más imparcial, hubo varios bombardeos no nucleares al principio (como el bombardeo de Tokio [9]) que no provocaron una clara repercusión política en el país; así que se optó por esta solución “rápida”, lo que me recuerda una cita de Albert Einstein:

“No sé cómo será la Tercera Guerra Mundial, pero seguro que la Cuarta será con piedras y palos”.

Por suerte no se han vuelto a realizar (hasta este momento) ataques atómicos, aunque sí que se ve en ellos una potencial amenaza por parte de unos países con los otros.

A modo de resumen, sí que he visto en este científico una calidad humana y no sólo un trabajo para la prosperidad de la ciencia, lo cual me ha sorprendido gratamente.

 

Referencias

[1]:  http://www.nobelprize.org/nobel_prizes/physics/laureates/1925/franck-bio.html

[2]: http://upload.wikimedia.org/wikipedia/commons/0/09/Manhttan_Project_Organization_Chart.gif

[3]:  http://www.nndb.com/people/326/000072110/

[4]: http://www.answers.com/topic/james-franck

[5]: http://en.wikipedia.org/wiki/James_Franck

[6]: http://www.dannen.com/decision/franck.html

[7]: http://history1900s.about.com/od/worldwarii/a/hiroshima.htm

[8]: http://www.jewishvirtuallibrary.org/jsource/biography/James_Franck.html

[9]: http://es.wikipedia.org/wiki/Bombardeo_de_Tokio

Una respuesta a James Franck

  1. galeanojav dice:

    Muy buen artículo.
    Se ve que has trabajado la parte de biografía como la discusión personal.

    Gran trabajo.

    Los profes de CICO

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